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UCFD #1 Hot Seat: Paul Diaz

May contain: person, captain, and officer

It’s time for the eleventh edition of the UCFD #1 Hot Seat. The Hot Seat provides a brief snapshot sharing the story of a highly committed and dedicated staff member. This month we are telling the story of a hard working and dedicated staff member.

(Version en Español debajo)

It is with great pleasure UCFD #1 introduces to you; Paul Diaz. Diaz grew up all over the state of Oregon but was born in in the Valley. Moving around a lot can be hard for some, but this was all a part of Diaz’s journey to get where he is now. Unfortunately, Marypaz, Paul’s mother, was sick most of the time while he was growing up. She was constantly fighting a battle with cancer and she ended up passing away in 2011. Rivelino, Paul’s father, thought the best thing for the family after their devastating loss was to move to Mexico so they could live with Paul’s grandma and support her. Diaz lived in San Luis Soyatlán which is located in the state of Jalisco where he finished Elementary School at Gregorio Torres Quintero and Middle School at Escuela Secundaria Tecinca #99. “That’s where I call home, that is my hometown,” stated Diaz. “I think it was a big part of when I really started to develop into who I am because that’s when I started getting a grasp of the world and saw the bigger picture of what lied in front of me,” he added.

After graduating middle school in San Luis Soyatlán, Paul thought about his future and what he wanted to do with his life. “Before going to high school, I was thinking to myself, there is no point in me staying in Mexico because I knew I had more opportunities if I returned to the States. I weighed my options at the age of 15 and I told my dad I want to return to the United States and I want to finish high school over there,” Diaz recalled. Paul’s dad assured, “I will call your uncle who lives in Boardman.” Paul spoke to his uncle and he told him that he could come live with him under the condition that if he messes up, steps out of line once, he’d be going right back to live with my Dad in Mexico. His grades had to be great. He had to do chores around the house and he had to stay out of trouble. Following this conversation, Paul sold candy at school and worked on the weekends until he was able to save enough to buy his place ticket. He packed his bags, said his goodbyes and moved back to Oregon. This is where the stars started to align for Paul. “Once I turned 18, I knew I would have to move out so I had already made up my mind that once I graduate I’m going to go get a job in either construction or welding. I didn’t really have any expectations of going to college because I didn’t have the money. So I knew that college wasn’t really an option but senior year came around and that’s when I got involved into the fire service,” admitted Diaz. In January of 2018 he started to volunteer with Boardman Rural Fire Protection District while finishing out his senior year at Riverside High School. Seeing as Paul had an interest in the fire service, his guidance counselor at school presented him with two options, UCFD #1’s Resident Intern Program or Pendleton’s Resident Intern Program. He received a lot of scholarships that gave him the chance to become a Resident Intern for Pendleton Fire Department. “I had accumulated enough scholarships to actually pay for all my schooling,” said Diaz.

Following his time as an intern in Pendleton, Paul looked at where his future in the fire service could take place. He’d worked as a volunteer in Boardman, spent time as a student in Pendleton but he always worked really closely with the staff at UCFD #1. “Whether it’d be on big incidents, wildfires or mutual aid, I’d always see them (UCFD #1) and work with them,” recalled Diaz. A few of the staff at UCFD #1 were actually his instructors for the fire science program at Blue Mountain Community College. After completing his three years with Pendleton as a student, Paul received his Fire Science Degree and Paramedic Licensure. It was at this time when the opportunity came up to test with both Pendleton Fire and UCFD #1. While weighing his options, he thought about what it meant for him to be a first responder and the impact he could have on the community. “I knew that I had a lot more to offer to UCFD #1 based on my background, my experiences and the population here,” he stated. “I also think that was a big part of what influenced me to work at UCFD #1 over staying in Pendleton is because I know I could make a big impact here. I want to help bridge that gap between the Hispanic community and the fire department. Because when they see us, they don’t see a familiar face and I want them to feel like we’re here for them too. Sometimes they don’t feel comfortable coming into the station because they don’t know anyone or they might think that nobody here speaks Spanish. So I think a big part of why I wanted to work here is because I truly think I can make a difference here,” acknowledged Diaz.

Next, in October of 2021 Paul officially became Umatilla County Fire District #1’s first Hispanic full-time Firefighter/Paramedic. According to the Bureau of Labor Statistics and the US Department of Labor, back in 2019 11.6 percent of career firefighters were Hispanic or Latino. One of the big things that made Paul want to go to school and get involved in the fire service is he felt like the Hispanic community sometimes think they can’t achieve something because they don’t fit the bill. “I know that I aspire to do great things. Also, I know that I’ve never seen anyone who looked like me working in this profession and I know that I can be that familiar face to bring more people into this line of work,” stated Diaz. “I had a goal in mind while going through school and that was to become one of the Mexican paramedics in the area because still to this day I haven’t met one Mexican paramedic. I think it’s crazy because I’ve gone on conflagrations (an extensive fire which destroys a great deal of land or property) to the valley and done a lot of trainings with other agencies, but I’ve never met anyone with a similar background,” he added.

Furthermore, Hermiston and UCFD #1 are a special place for a lot of people. Paul seemed to find that same feeling upon joining our team and living in our town.“It’s the people that work here that make Umatilla County Fire District #1 a special place. I’ve known these people since they were my instructors going through college and I’ve always seen their professionalism, how they handle situations, and the unity they share. They always have each others backs and that’s the same thing I saw going through academy is that everybody here truly wants to see you succeed. As I’ve been working on shifts, no matter what shift I work on, everybody wants the best for you,” stated Diaz. From his time in high school in Boardman, growing up in Eastern Oregon, and taking classes in Pendleton, he has been familiar with Hermiston and this area for years. “I have family here as well. I have a brother and two uncles that live here in town and I have family in Boardman. Growing up in this area and having all these memories of Boardman, Hermiston, and Pendleton along with having family in this area is what really makes it special to me,” rejoiced Diaz.

Besides working at UCFD #1, when Paul isn’t on the clock he really enjoys woodworking, playing soccer and working on his truck. Other than that, he loves hanging out with family and friends and going fishing as well. Besides that, Paul just wants to go visit his family in San Luis Soyatlán. “Something that I wish I could do more than anything is go down to Mexico. Usually I would go every year to go visit my family down there. My dad’s down there with my Grandma and Stepmother and I have five younger siblings down there. I’m really looking forward to seeing them and spending time with them. I miss them a lot, obviously. It’s been kind of unfortunate because I couldn’t go when COVID-19 hit, then I wasn’t able to go because of paramedic school and then I got hired here, so I’m still not able to go because of my firefighter probation. I’m really just looking forward to going down there once I get off probation,” said Diaz.

When asked why this job means so much to Paul he answered, “Whenever we get those tough calls, whether it’s a motor vehicle crash, a structure fire, or a medical call; when we get there and you have people who are terrified and unable to communicate with the first responders that are helping them, when I show up and they see I speak Spanish, there’s a huge relief on their face. I know it’s crazy to them because they’re not expecting that and I feel like being there and bridging the language gap, truly means the world to them. It makes me feel like I’m making a difference here in my community.”

It is our goal to bring the community closer with our District by telling the stories of the men and women who represent Umatilla County Fire District #1. It’s better to meet them, before you need them.

Ha llegado el momento de la undécima edición de El Asiento Caliente de UCFD #1. El Asiento Caliente ofrece una breve nota que comparte la historia de un miembro de nuestro equipo. Este mes contamos la historia de un miembro del personal muy dedicado y trabajador.

Es un gran placer para UCFD #1 presentarles a Paul Diaz. Diaz creció en todo el estado de Oregon. Mudarse mucho puede ser difícil para algunos, pero todo esto fue parte del camino de Díaz para llegar a donde está ahora. Por desgracia, Marypaz, la madre de Paul, estuvo enferma la mayor parte del tiempo mientras él crecía. Ella constantemente luchaba una batalla contra el cáncer y terminó falleciendo en 2011. Rivelino, el papá de Paul, pensó que lo mejor para la familia tras su devastadora pérdida era mudarse a México para poder vivir con la abuela de Paul y apoyarla. Díaz vivió en el pueblo de San Luis Soyatlán que se encuentra en el estado de Jalisco. Ahí Diaz terminó la primaria en la Escuela Gregorio Torres Quintero y la secundaria en la Escuela Secundaria Tecinca #99. “San Luis es mi hogar, ahí me siento en casa”, declaró Díaz. “Creo que fue una gran parte de cuando realmente empecé a desarrollarme en quien soy, porque es cuando tuve una mas comprensión del mundo y vi el panorama más amplio de lo que estaba frente de mí”, agregó.

Después de graduarse de la escuela secundaria en San Luis Soyatlán, Paul pensó en su futuro y en lo que quería hacer con su vida. “Antes de seguir a la preparatoria, pensé que no tenía sentido quedarme en México porque sabía que tendría más oportunidades si regresaba a los Estados Unidos. A los 15 años evalué mis opciones y le dije a mi papá que quería regresar a Estados Unidos y terminar la preparatoria allá”, recordó Díaz. El padre de Paul le aseguró, “Le llamaré a tu tío que vive en Boardman”. Paul habló con su tío y éste le dijo que podía ir a vivir con él con la condición de que si se salía de línea una vez, volvería a vivir con su papá en México. Sus calificaciones tenían que ser excelentes. Tenía que ayudar con los quehaceres de la casa y no meterse en problemas. Después de esta conversación, Paul vendío dulces en la escuela y trabajó los fines de semana hasta ahorrar lo suficiente para comprar su boleto de avión. Empaco sus maletas, se despidió y volvió a Oregón. Aquí es donde las estrellas comenzaron a alinearse para Paul. “Una vez que cumplí los 18 años, supe que iba a tener que mudarme, así que ya había tomado la decisión que cuando me graduara de la preparatoria iba a conseguir un trabajo en la construcción o en la soldadura. En realidad no tenía ninguna expectativa de ir al colegio porque no tenía los fondos suficientes. Sabía que el colegio no era una opción, pero en mi último año de preparatoria fue cuando me involucré en el servicio de bomberos”, admitió Díaz. En enero de 2018 comenzó a ser voluntario en el Distrito de Protección contra Incendios Rural de Boardman mientras terminaba su último año en la Preparatoria de Riverside. Al ver que Paul tenía interés en el servicio de bomberos, la consejera escolar le presentó dos opciones, el Programa de Residente Interno de UCFD #1 o el Programa de Residente Interno del Departamento de Bomberos de Pendleton. Recibió muchas becas que le brindaron la oportunidad de convertirse en un Residente Interno del Departamento de Bomberos de Pendleton. “Acumulé suficientes becas como para pagar todos mis estudios”, dijo Díaz.

Después de su tiempo como Residente Interno en Pendleton, Paul pensó en donde le esperaba su futuro en el servicio de bomberos. Había trabajado como voluntario en Boardman y pasó un tiempo como estudiante en Pendleton, pero siempre trabajó muy de cerca con el personal del UCFD #1. “Ya sea en grandes incidentes, incendios forestales o ayuda mutua, siempre los veía (al UCFD #1) y trabajaba con ellos”, recuerda Díaz. Algunos de los miembros del personal del UCFD #1 eran instructores en el programa de ciencias del fuego del Blue Mountain Community College. Después de completar sus tres años en el Departamento de Bomberos de Pendleton como estudiante, Paul recibió su título de Ciencias del Fuego y su Licencia de Paramédico. Fue en este momento cuando surgió la oportunidad de aplicar como bombero profesional con El Departamento de Bomberos de Pendleton o con UCFD #1. Mientras evaluaba sus opciones, pensó en lo que significaba para él formar parte del servicio de emergencias y el impacto que podría tener en la comunidad. “Sabía que tenía mucho más que ofrecer al UCFD #1 en base a mi formación, mis experiencias y la población de aquí”, declaró. “También creo que una gran parte de lo que me influyó para trabajar en UCFD # 1 en lugar de permanecer en Pendleton es porque sé que puedo hacer un gran impacto aquí, quiero ayudar a unir la comunidad hispana y el departamento de bomberos. Porque cuando nos ven, no ven una cara familiar y quiero que realmente sientan que estamos aquí para ellos también. A veces no se sienten cómodos viniendo a la estación porque no conocen a nadie o pueden pensar que nadie aquí habla español. Así que creo que una gran parte de la razón por la que quería trabajar aquí es porque realmente pienso que puedo marcar la diferencia aquí”, reconoció Díaz.

Luego, en octubre de 2021 Paul se convirtió oficialmente en el primer Bombero/Paramédico Hispano de tiempo completo del Distrito de Bomberos del Condado de Umatilla #1. Según la Oficina de Estadísticas Laborales y el Departamento de Trabajo de los Estados Unidos, en 2019 el 11.6% de los bomberos de carrera eran hispanos o latinos. Una de las grandes cosas que hizo que Paul quisiera seguir estudiando e involucrarse en el servicio de bomberos es que sintió que a veces los hispanos piensan que no pueden hacer algo porque “no encajan en el molde”. “Sé que aspiro a hacer grandes cosas. Además, sé que nunca vi a alguien similar a mí trabajando en esta profesión y sé que puedo ser esa cara conocida para atraer a más gente a este sector trabajo”, declaró Díaz. “Tenía una meta en mente mientras estudiaba y era convertirme en el primer paramédico mexicano que he conocido porque hasta el día de hoy no he conocido a otro paramédico mexicano. Creo que es una locura porque he ido a grandes incendios forestales al valle y he realizado muchos entrenamientos con otras agencias, pero nunca he conocido a alguien con una historia similar a la mía”, agregó.

Hermiston y el UCFD #1 son un lugar especial para mucha gente. Paul pareció encontrar ese mismo sentimiento al unirse a nuestro equipo y vivir en nuestra ciudad: “Son las personas que trabajan aquí las que hacen el Distrito de Bomberos del Condado de Umatilla #1 un lugar especial. Conozco a estas personas desde que eran mis instructores en el colegio y siempre he visto su profesionalidad, cómo manejan las situaciones y la unidad que comparten. Siempre se cubren las espaldas unos a otros y eso es lo mismo que vi al pasar por la academia, todos aquí realmente quieren verte triunfar. Cuando he trabajado en otros turnos, no importa en qué turno trabaje, todos quieren lo mejor para ti”, declaró Díaz. Desde su tiempo en la Preparatoria en Boardman, creciendo en el Este de Oregon, y tomando clases en Pendleton, ha estado familiarizado con Hermiston y esta área por años. “También tengo familia aquí. Tengo un hermano y dos tíos que viven aquí en la ciudad y tengo familia en Boardman. Crecer en esta área y tener todos estos recuerdos de Boardman, Hermiston y Pendleton junto con tener familia en esta área es lo que realmente lo hace especial para mí”, agregó Díaz.

Además de trabajar en el UCFD #1, cuando Paul no está trabajando, le gusta la carpintería, jugar fútbol y trabajar en su camioneta. Además de eso, ama salir con la familia y los amigos y también ir a pescar. Aparte de eso, Paul sólo quiere ir a visitar a su familia en San Luis Soyatlán. “Algo que me gustaría hacer más que nada es ir a México. Por lo general, iría cada año a visitar a mi familia allá. Mi papá está allá con mi abuela y madrastra, tengo cinco hermanos menores allá. Tengo muchas ganas de verlos y pasar tiempo con ellos. Los echo mucho de menos, obviamente. Ha sido un poco desafortunado porque no pude ir cuando se produjo el COVID-19, luego no pude ir debido a mi escuela de paramédicos y luego me contrataron aquí, así que todavía no puedo ir debido a que es mi primer año de trabajo. Tengo muchas ganas de ir una vez que termine mi primer año”, dijo Díaz.

Cuando preguntamos por qué este trabajo significa tanto para Paul, respondió: “Siempre que recibimos esas llamadas difíciles, ya sea un accidente de tránsito, un incendio estructural o una llamada médica; cuando llegamos allí y las personas están aterrorizadas y no pueden comunicarse con los bomberos y paramédicos que les están ayudando, cuando llegó y pueden ver que hablo español, hay un gran alivio en sus caras. Sé que es una locura para ellos porque no se lo esperan, y creo que tenerme allí y ser capaz de cerrar esa brecha lingüística realmente significa el mundo para ellos. Me hace sentir que estoy marcando la diferencia en mi comunidad”.

Nuestro objetivo es acercar a la comunidad a nuestro Distrito contando las historias de los hombres y mujeres que representan al Distrito de Bomberos del Condado de Umatilla #1. Es mejor conocerlos, antes de necesitarlos.